Ночі Калігули

Частина VII

  Залишившись наодинці, Тиберій нервово повів плечима і кинувся на ложе. Щемливе відчуття самотності стискало серце. Якби піддані знали, який важкий тягар – влада, вони ніколи б не заздрили повелителю.

  «Цієї ночі мені необхідна жінка, – подумав Тиберій. – Покірна істота, чия близькість допоможе забутися...»

  Закутаний в широку мантію, Тиберій вислизнув з опочивальні. Двоє преторіанців, що охороняли вхід, зібралися піти за імператором, поклавши сильні долоні на ефеси мечів. Але Тиберій з досадою махнув рукою, і вони завмерли, втупившись застиглим, перебільшено уважним поглядом в стіну навпроти. Тиберій, човгаючи сандалями, йшов по пустельних переходах палацу. Було тихо. Лише зрідка потріскували масляні світильники і ледь чутно завивав вітер за стінами палацу. Довга незграбна тінь майнула на повороті. Тиберій прискорив крок, завернув за ріг і побачив босоногого хлопчика-підлітка, який тримав на голові величезне срібне блюдо з виноградом.

  - Підійди до мене, – неголосно підкликав хлопчика імператор.

  Хлопчик здригнувся і обернувся. Він упізнав імператора і слухняно підбіг до нього, легко і граційно перебираючи босими ногами. Йому було років тринадцять-чотирнадцять. Чорні оксамитові очі підлітка дивилися трохи зацьковано. Тиберій посміхнувся і погладив хлопчика по смоляним кучерям.

  - Як тебе звати? – запитав імператор.

  - Іполит, – ледь чутно відповів підліток.

  - Ти грек? – поцікавився Тиберій, упізнавши знайомий акцент. – Звідки ти?

  - З острова Родос, – відповів хлопчик, ніяково переступаючи з ноги на ногу.

  - Не лякайся мене, – добродушно розсміявся імператор.

  Рука його вже покинула кучері хлопчика і тепер погладжувала смагляву ніжну щоку Іполита. Хлопчик злякано терпів, а Тиберій поринув у спогади:

  - Родос!.. Я прожив там багато років і люблю родосців. Кому несеш виноград?

  - Твоєму племіннику Клавдію, о цезар. Дозволь мені піти, – Іполит благально приклав руку до грудей. – Мій господар, напевно, вже зачекався.

  - Клавдій може почекати, – грубо перервав Тиберій. – Ходімо зі мною, в опочивальню... – голос імператора здригнувся і очі дивно заблищали.

  Юний Іполит злякано захитав головою.

   - Ходімо, дурнику! – владно прошепотів Тиберій, засовуючи руку за виріз грубої вовняної туніки хлопчика і гарячково обмацуючи худорлявий напівдитячий торс. – Хіба не знаєш, яке покарання чекає на того, хто прогніває цезаря? Забудь про пришелепкуватого Клавдія. Цей солодкий виноград ти з'їси сам, в моїй опочивальні. І вип'єш чашу фалернского вина. А потім я подарую тобі маленьку білу конячку. Нумо ж, ходімо...

  Тиберій обхопив за плечі насмерть переляканого підлітка і наполегливо потягнув його у темряву. «Хлопчик, дівчинка... Яка, зрештою, різниця? – схвильовано дихаючи, думав імператор. – Головне, відчувати поруч тепло людського тіла».

***

  Вранці Невій Серторій Макрон, трибун другої преторіанської когорти, вступив в імператорську опочивальню. Тиберій сидів на краю ложа, звісивши кістляві ноги. Смаглява темноволоса рабиня шанобливо схилилася над ступнями цезаря, обрізаючи нігті. Тиберій блаженно мружився і жував персик. Побачивши Макрона, імператор вигукнув:

  - Накажи оголосити волю цезаря. Нехай кожен римський громадянин або вільновідпущенник, який має під опікою, але не може гідно утримувати хлопчика або дівчинку у віці від дванадцяти до п'ятнадцяти років, відішле ту дитину на імператорську віллу у Капрі. Бо цезар Тиберій настільки добрий і великодушний, що зобов'язується дати гідне виховання дітям обох статей. І нехай Рим славить мою доброту.

  Макрон вклонився імператору і краєм ока помітив у кутку опочивальні тоненьку скорчену фігурку. Темноокий Іполит сидів на підлозі, під стіною, обхопивши руками худі коліна, і жалібно схлипував.

  Макрон зрозумів, але не посмів обуритися. «Хто я такий, щоб судити імператора? За свої вчинки він відповість перед богами. А мій обов'язок – виконувати священну волю цезаря».

 

_____

Яскраві та колоритні картини британського живописця Лоуренса Альма-Тадема чудово ілюструють роман.



Ірина Звонок

Відредаговано: 22.01.2021

Додати в бібліотеку


Поскаржитись